1834年8月,他作为辉格党人当选为伊利诺伊州议员并连任3届至1842年,1836年通过自学取得律师资格,后在斯普林菲尔德合伙开办律师事务所,1847年作为该州辉格党内唯一代表当选为国会众议员。

1856年,林肯因强烈反对扩大奴隶制而退出辉格党,参加新成立的反对奴隶制的共和党,并很快成为该党主要领导人。1860年11月,林肯当选总统,共和党首次执政。

林肯的当选对南方种植园主的利益构成严重威胁。1861年,南北战争爆发。战争初期,林肯采取谋求同南方和解的方针,军事上节节失利。在各阶层的强烈要求下,一系列打击奴隶制的法令在1862年得以通过。

1862年9月22日,林肯发表《解放宣言》,宣布自1863年1月1日起废除叛乱各州的奴隶制,奴隶将成为自由人。文件给黑奴带来了希望和勇气,许多黑奴脱离了南方军队,参加了北方军。1864年,他提出“民有、民治、民享”的口号,鼓舞士气,于1865年4月取得内战胜利。在1864年大选中,林肯提出了废除奴隶制的第十三条修正案并列入共和党竞选纲领。11月8日,林肯再次当选为总统。

1865年4月14日晚,林肯在华盛顿福特剧院观看喜剧《我们的美国亲戚》时,被南方奴隶主收买的一个暴徒刺杀,次日晨逝世。林肯的不幸逝世引起了国内外的巨大震动,美国人民深切哀悼他,有700多万人停立在道路两旁向出殡的行列致哀,有150万人瞻仰了林肯的遗容。

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